Ένα κομμάτι διαστημικών σκουπιδιών πρόκειται να χτυπήσει το φεγγάρι

Το φεγγάρι είναι στα πρόθυρα της κατάρρευσης με τρεις τόνους διαστημικών σκουπιδιών, μια γροθιά που θα έσκαβε μια τρύπα που θα μπορούσε να χωρέσει πολλά τρέιλερ τρακτέρ.

Ο πύραυλος που απομένει θα πέσει στην μακρινή πλευρά του φεγγαριού με ταχύτητα 9.300 km/h την Παρασκευή, μακριά από τα αδιάκριτα βλέμματα των τηλεσκοπίων. Μπορεί να χρειαστούν εβδομάδες, ακόμη και μήνες, για να επιβεβαιωθεί το εφέ με δορυφορικές εικόνες.

Οι ειδικοί πιστεύουν ότι κυλάει τυχαία στο διάστημα, από τότε που το εκτόξευσε η Κίνα πριν από σχεδόν μια δεκαετία. Αλλά οι Κινέζοι αξιωματούχοι αμφιβάλλουν ότι είναι δικό τους.

Ανεξάρτητα από το ποιος είναι, οι επιστήμονες αναμένουν από το σώμα να σκάψει μια τρύπα πλάτους 10 έως 20 μέτρων και να στείλει σκόνη φεγγαριού που θα πετάξει εκατοντάδες χιλιόμετρα στην άγονη, με φουσκάλες επιφάνεια.

Είναι σχετικά εύκολο να παρακολουθείτε τα διαστημικά σκουπίδια σε χαμηλή τροχιά. Τα αντικείμενα που εκτοξεύονται βαθιά στο διάστημα είναι απίθανο να συγκρουστούν με τίποτα, και αυτά τα μακρινά κομμάτια συνήθως ξεχνιούνται, εκτός από λίγους παρατηρητές που απολαμβάνουν να παίζουν τον ουράνιο ντετέκτιβ στο πλάι.

Αλλά για ποιον είναι αυτά τα σκουπίδια;

Το SpaceX αρχικά έκανε ένα ραπ για τα επερχόμενα σεληνιακά απορρίμματα, αφού ο ανιχνευτής αστεροειδών Bill Gray οδήγησε τη σύγκρουσή του τον Ιανουάριο. Διόρθωσε τον εαυτό του ένα μήνα αργότερα, λέγοντας ότι το «μυστηριώδες» αντικείμενο δεν ήταν ένας πύραυλος Falcon της SpaceX στο ανώτερο στάδιο της εκτόξευσης του Παρατηρητηρίου για το Κλίμα Βαθύ Διαστήματος το 2015 της NASA.

Ο Γκρέι είπε ότι ήταν πιθανό το τρίτο στάδιο ενός κινεζικού πυραύλου που έστειλε μια δοκιμαστική κάψουλα στο φεγγάρι και ξανά το 2014. Ωστόσο, αξιωματούχοι του κινεζικού υπουργείου είπαν ότι το ανώτερο στάδιο εισήλθε ξανά στην ατμόσφαιρα της Γης και κάηκε.

READ  Ένας κομήτης που ανακαλύφθηκε πρόσφατα, φαίνεται να πετάει πέρα ​​από τον Ήλιο κατά τη διάρκεια μιας συνολικής ηλιακής έκλειψης

Αλλά υπήρξαν δύο κινεζικές αποστολές με παρόμοια ονόματα – η δοκιμαστική πτήση και η αποστολή της επιστροφής στο φεγγάρι το 2020 – και Αμερικανοί παρατηρητές πιστεύουν ότι τα δύο μπερδεύονται.

Η Διαστημική Διοίκηση των ΗΠΑ, η οποία παρακολουθεί τα διαστημικά σκουπίδια σε χαμηλά πεδία, επιβεβαίωσε την Τρίτη ότι το ανώτερο στάδιο της σεληνιακής αποστολής της Κίνας το 2014 δεν παρέκκλινε ποτέ από την τροχιά, όπως περιγράφηκε προηγουμένως στη βάση δεδομένων της. Αλλά δεν μπορούσε να επιβεβαιώσει τη χώρα προέλευσης του πράγματος που έμελλε να χτυπήσει το φεγγάρι.

«Είμαστε επικεντρωμένοι σε πράγματα που βρίσκονται πιο κοντά στη Γη», δήλωσε εκπρόσωπος της εταιρείας σε δήλωση.

Ο Γκρέι, ο μαθηματικός και φυσικός, είπε ότι ήταν πλέον σίγουρος ότι ήταν ο πύραυλος της Κίνας.

«Έχω γίνει λίγο πιο προσεκτικός σε τέτοια θέματα», είπε. «Αλλά πραγματικά δεν βλέπω πως κάτι άλλο θα μπορούσε να είναι».

Ο Jonathan McDowell του Κέντρου Αστροφυσικής του Χάρβαρντ και Σμιθσόνιαν υποστηρίζει την αναθεωρημένη αξιολόγηση του Γκρέι, αλλά σημειώνει: “Το αποτέλεσμα θα είναι το ίδιο. Θα αφήσει έναν άλλο μικρό κρατήρα στη Σελήνη.”

Γιατί το φεγγάρι καλύπτεται από κρατήρες;

Το φεγγάρι έχει ήδη αμέτρητους κρατήρες, πλάτους έως και 2.500 χιλιομέτρων. Με ελάχιστη ή καθόλου πραγματική ατμόσφαιρα, η Σελήνη είναι ανυπεράσπιστη απέναντι σε έναν συνεχή καταιγισμό μετεωριτών και αστεροειδών, και στα περιστασιακά εισερχόμενα διαστημόπλοια, συμπεριλαμβανομένων μερικών που συνετρίβη σκόπιμα για χάρη της επιστήμης. Χωρίς καιρό, δεν υπάρχει φθορά και έτσι οι κρουστικές κοιλότητες διαρκούν για πάντα.

READ  Η Γη ήταν κατοικήσιμη για δισεκατομμύρια χρόνια - οι προσομοιώσεις δείχνουν ότι ήταν «απλά τύχη»

Δείχνει την εικόνα που κυκλοφόρησε στις 9 Οκτωβρίου 2009, μετά τη σύγκρουση δύο αμερικανικών διαστημικών σκαφών σε σεληνιακό κρατήρα. Χωρίς καιρό, δεν υπάρχει φθορά και έτσι οι κρουστικές κοιλότητες διαρκούν για πάντα. (NASA/Reuters)

Η Κίνα έχει ένα σεληνιακό προσεδάφιο στην μακρινή πλευρά του φεγγαριού, αλλά θα είναι πολύ μακριά από την ανίχνευση της πρόσκρουσης της Παρασκευής βόρεια του ισημερινού. Το Lunar Reconnaissance Orbiter της NASA θα είναι επίσης εκτός εμβέλειας. Η Ινδία που βρίσκεται σε τροχιά γύρω από το φεγγάρι Chandrayaan-2 είναι απίθανο να περάσει ούτε εκείνη τη στιγμή.

«Ήλπιζα σε κάτι [significant] Να χτυπήσει το φεγγάρι για πολλή ώρα. Στην ιδανική περίπτωση, θα είχε χτυπήσει την κοντινή πλευρά του φεγγαριού σε κάποιο σημείο όπου μπορούμε πραγματικά να το δούμε», είπε ο Γκρέι.

Καρφιτσώνοντας την επόμενη επιτυχία στο SpaceX του Έλον Μασκ, ο Γκρέι έριξε άλλη μια ματιά αφού ένας μηχανικός στο Εργαστήριο Jet Propulsion της NASA αμφισβήτησε τον ισχυρισμό του. Τώρα, είναι «πλήρως πεπεισμένος» ότι είναι ένα κινεζικό τμήμα πυραύλων, που βασίζεται όχι μόνο στην τροχιακή παρακολούθηση για την εκτόξευση του το 2014, αλλά και στα δεδομένα που ελήφθησαν από το βραχύβιο πείραμα Ham Radio.

Το JPL Center for Near-Earth Object Studies υποστηρίζει την επαναξιολόγηση του Gray. Μια ομάδα από το Πανεπιστήμιο της Αριζόνα εντόπισε πρόσφατα ένα τμήμα ενός κινεζικού πυραύλου Long March από το φως που αντανακλάται από την επίστρωσή του, κατά τη διάρκεια τηλεσκοπικών παρατηρήσεων του κυλίνδρου που εκτρέπεται.

Έχει μήκος περίπου 12 μέτρα και διάμετρο τρία μέτρα.

Παιδιά στέκονται μπροστά από μοντέλα των κινεζικών διαστημικών πυραύλων Long March στη Διεθνή Έκθεση Υψηλής Τεχνολογίας China Beijing στο Πεκίνο στις 10 Ιουνίου 2017. Μέρος ενός κινεζικού πυραύλου που εκτοξεύτηκε το 2014 πιστεύεται ότι είναι το αντικείμενο με προορισμό το φεγγάρι. (Mark Schiefelbein/The Associated Press)

Ο Γκρέι είπε ότι η SpaceX δεν επικοινώνησε ποτέ μαζί του για να αμφισβητήσει τον αρχικό του ισχυρισμό. Ούτε οι Κινέζοι.

«Δεν είναι πρόβλημα SpaceX, ούτε πρόβλημα Κίνας», είπε ο Γκρέι. «Κανείς δεν ενδιαφέρεται ιδιαίτερα για το τι κάνουν με τα σκουπίδια σε αυτού του είδους την τροχιά».

Σύμφωνα με τον McDowell, η παρακολούθηση των υπολειμμάτων μιας αποστολής στο βαθύ διάστημα όπως αυτή είναι δύσκολη. Η βαρύτητα του φεγγαριού μπορεί να αλλάξει την τροχιά ενός αντικειμένου κατά τη διάρκεια της πτήσης, δημιουργώντας αβεβαιότητα. Ο ΜακΝτάουελ σημείωσε ότι δεν υπάρχει άμεσα διαθέσιμη βάση δεδομένων, εκτός από αυτές που «συνδυάζονται μαζί» από τον ίδιο, τον Γκρέι και δύο άλλους.

«Βρισκόμαστε τώρα σε μια εποχή όπου πολλά κράτη και ιδιωτικές εταιρείες βάζουν τα πράγματα στο βάθος, οπότε είναι καιρός να αρχίσουμε να τα παρακολουθούμε», είπε ο McDowell. «Αυτή τη στιγμή δεν υπάρχει κανένας, μόνο λίγοι οπαδοί στον ελεύθερο χρόνο τους».

Αφήστε μια απάντηση

Η ηλ. διεύθυνση σας δεν δημοσιεύεται. Τα υποχρεωτικά πεδία σημειώνονται με *